le laser militaire britannique abat sa première cible

Le ministère de la Défense britannique a annoncé le premier test réussi de son DragonFire (« feu du dragon »), un laser militaire de dernière génération. Pour la première fois, il a montré qu’il était capable de suivre et de neutraliser une petite cible volante avec une efficacité redoutable. Les drones et autres aéronefs militaires n’ont qu’à bien se tenir.

Il n’y a pas si longtemps, les armes basées sur la lumière étaient essentiellement associées à des œuvres de science-fiction comme l’incontournable saga Star Wars. Mais en l’espace de quelques années, de nombreux concepts ont commencé à arriver à maturité. Des lasers capables de neutraliser de petits drones commerciaux existent déjà depuis quelque temps ; mais désormais, plusieurs grandes puissances militaires commencent à s’équiper d’engins plus performants, capables d’abattre des engins de classe militaire.

Des avantages économiques et logistiques importants

Il faut dire que pour les armées, les lasers de combat présentent plusieurs avantages très intéressants au niveau opérationnel. Le plus évident, c’est que contrairement aux armes balistiques, les lasers ne sont pas limités par l’approvisionnement en munitions physiques. Leur disponibilité est souvent un facteur déterminant dans l’issue des guerres, comme nous le constatons en ce moment avec l’Ukraine qui a besoin de livraisons régulières de la part de ses alliés pour repousser l’invasion russe.

Or, avec une arme laser, il suffit d’avoir accès à une source d’énergie. Pas toujours une garantie en temps de guerre, mais potentiellement avantageux en termes de logistique, notamment lorsqu’il est difficile d’acheminer des cargaisons jusqu’au front.

Pour les mêmes raisons, ces lasers sont nettement moins chers à l’usage qu’un canon antiaérien traditionnel. Puisqu’il n’y a pas besoin de produire et de transporter des munitions, le coût par tir tend à être très bas — même s’il est difficile de comparer avec les armes balistiques traditionnelles puisque ces informations sont souvent classées secret-défense.

La Défense explique par exemple que dix secondes de tir en continu à une puissance de 50 kW — assez pour provoquer des dégâts structuraux critiques sur un aéronef — reviennent moins cher qu’une heure de fonctionnement d’un radiateur électrique. « Le coût d’opération du laser est typiquement inférieur à 10 livres sterling par tir », explique le communiqué. Un prix dérisoire s’il permet de mettre hors d’état de nuire un appareil à plusieurs dizaines de millions.

Une précision remarquable

En outre, par définition, les « projectiles » du DragonFire voyagent à la vitesse de la lumière avec une précision remarquable, même sur de très longues distances. D’après le communiqué, le laser est capable de toucher une pièce de monnaie à tous les coups à une distance d’un kilomètre. De quoi viser directement une ogive portée par un engin volant, tout en limitant massivement le risque de dommages collatéraux.

La portée et la précision réelles du système sont certainement plus importantes, mais elles demeureront sans doute secrètes puisqu’il s’agit de données sensibles au niveau stratégique. Le communiqué affirme en tout cas que le Dragonfire est capable « d’engager n’importe quelle cible visible ».

Ce n’est pas la première fois qu’un engin de ce genre voit le jour, loin de là. La DARPA américaine, par exemple, travaille déjà sur ce genre de laser militaire depuis plusieurs années. Mais ces progrès rapides montrent que toutes ces promesses pourraient enfin se concrétiser sur le champ de bataille dans un futur relativement proche.

« Ce type d’arme de pointe a le potentiel pour révolutionner le champ de bataille en réduisant la dépendance aux munitions chères tout en réduisant le risque de dommage collatéral », explique le Secrétaire à la Défense Grant Shapp. « Ces investissements auprès de nos partenaires industriels dans des technologies de pointe comme DragonFire sont cruciaux dans le monde d’aujourd’hui où les tensions sont palpables, et nous aideront à maintenir un avantage décisif pour préserver la sécurité de la nation ».

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